¿Vale la pena estudiar otro idioma?

Johnson es un fan de los libros y columnas de Freakonomics. Pero esta semana el podcast me hace preguntarme si el equipo de Stephen Dubner y Steven Levitt no se lían demasiado a sí mismos. ”¿Estar aprendiendo un idioma extranjero realmente vale la pena?”, Se pregunta el titular. Un lector escribe:

Mi hija mayor es una estudiante de primer año de la universidad y no sólo he pagado por ella para estudiar francés durante los últimos cuatro años o más – incluso lo hacen en la escuela primaria  - Pero su universidad está requiriendo estudiar aún más idiomas! ¿Qué diablos está pasando?  … O, para decirlo en términos de economía, ¿dónde está el ROI?

Para resumir las respuestas de los podcasts, hay pros y contras para el aprendizaje de idiomas. Los pros son que trabajar en una lengua extranjera puede hacer a la gente tomar mejores decisiones y que el bilingüismo ayuda con la función ejecutiva en niños y la demencia en personas de edad avanzada (incluidos aquí ). Las contras: un estudio revela que el bono de ganancias para un americano que aprende una lengua extranjera es sólo del 2%. Si usted gana $ 30,000 al año, eso es sólo $ 600.

Pero por el bien de la provocación, el Sr. Dubner debe saber el poder de los ingresos de por vida y el interés compuesto. En primer lugar, en lugar de $ 30.000, hay que asumir que un graduado de la universidad, que en Estados Unidos es más probable que utilice una lengua extranjera que alguien sin universidad, el salario inicial promedio es de casi $ 45.000 . Imaginemos que nuestro graduado salva su “bono lenguaje”. El interés compuesto es la fuerza más poderosa del universo (una declaración dudosamente atribuida a Einstein , pero sin embargo vale la pena aprenderla de memoria). Suponiendo que sólo un aumento del salario real del 1% anual y una rentabilidad real promedio de 2% durante 40 años, un bono de lenguaje 2% se convierte en un extra de 67.000 dólares en su cuenta de jubilación. No está mal para un par de años de “ où est la plume de ma tante ? ”

En segundo lugar, Albert Saiz, el economista del MIT que calcula la prima del 2% ,  encuentra primas diferentes para los distintos idiomas: sólo 1,5% para el español, el 2,3% para el francés y el 3,8% para el alemán. Esto se traduce en grandes diferencias en la cuenta de la lengua: el español es digno de $ 51.000, pero el francés, $ 77,000, y el alemán, 128.000 dólares.

¿Por qué las lenguas ofrecen dichos retornos diferentes? No tiene nada que ver con las cualidades inherentes de español, por supuesto. La respuesta obvia es el juego de la oferta y la demanda. Esta carta reconoce que los hispanohablantes representan un poco más del PIB mundial que la población de lengua alemana. Sin embargo, un factor importante es la apertura económica. Alemania es una potencia comercial, por lo que su lenguaje será más económicamente más valioso para un outsider de la lengua que una economía relativamente más cerrada.

Pero en el contexto de América, el factor más importante es, probablemente, la oferta y no la demanda, de los hablantes de una lengua determinada. No latinos estadounidenses podrían estudiar español porque oyen y ven que gran parte de la lengua española se habla en su país. Pero eso podría ser la mejor razón para no estudiar el idioma, desde un punto de vista puramente económico. Un alumno no nativo de español tendrá dificultades para competir con un nativo bilingüe con fluidez para un trabajo que requiere los dos idiomas. En efecto, se encontró peores retornos para estudiar español en los estados con una mayor proporción de hispanos. Es mejor aprender un idioma de gran demanda, pero poca oferta, una de las razones, sin duda, los padres americanos ambiciosos están dirigiendo sus hijos hacia el mandarín. La caída en los últimos años en el estudio de América del alemán podría ser otra de las razones para que la gente joven golpee el Bücher .

Y los estudios sólo pueden trabajar con la economía que los investigadores tienen a su disposición para estudiar. Pero, por supuesto, los cambios en las estructuras educativas pueden tener efectos dinámicos en economías enteras. Una lista de los países más ricos del mundo está dominado por las economías abiertas, de comercio impulsado. La parte superior incluye los países donde el trilingüismo es típico, como Luxemburgo, Suiza y Singapur y los pequeños países como los escandinavos, donde el conocimiento del Inglés es excelente.

Por supuesto, hay muchas razones por las que estos países son ricos. Pero la voluntad de aprender acerca de los mercados de exportación, y sus lenguas, es un candidato plausible.Un estudio, dirigido por James Foreman Peck de Cardiff Business School, ha estimado que la falta de dominio del idioma extranjero en el Reino Unido cuesta a la economía de £ 48 mil millones ($ 80 mil millones), o el 3,5% del PIB cada año. Incluso si ese número es alto, el costo de asumir que los clientes extranjeros aprenderán el idioma y, sin molestarse en aprender de ellos, es sin duda mucho mayor que cero. Así que si el señor Saiz había acabado sus estudios de idiomas de alta calidad contra un universo paralelo en América, en la que el último medio siglo ha sido una edad de oro del aprendizaje de lenguas, podría haber encontrado un bono de lengua extranjera más grande (y un PIB más grande ) que la fantasía más abierta y orientada a la exportación en  América. Y, por supuesto, una mayor inversión en la enseñanza de un idioma extranjero tendría otros efectos dinámicos: más y mejores profesores y materiales, además de una prima cultural sobre el multilingüismo, significa que más personas realmente dominan un idioma, en lugar de perder varios años para nunca conseguir más allá de la pluma de ma tante , como ocurre en Gran Bretaña y Estados Unidos.

Sin duda, todo tiene un costo de oportunidad. Pero no es difícil pensar en las materias escolares que ofrecen menos rentabilidad-económica, de todos modos, que una lengua extranjera.¿Cuál es el retorno de la inversión para la historia, la literatura o el arte? Por supuesto, las escuelas tienen la intención de hacer algo más que crear pequeñas máquinas del PIB-que producen. (Y también hay grandes beneficios no económicos para el aprendizaje de una lengua extranjera.) Pero si es el PIB que está buscando, el mundo no es aprender Inglés tan rápido como algunas personas piensan. Un cálculo optimista es que la mitad de los habitantes del mundo pueden hablar Inglés en 2050. Eso deja a miles de millones que no lo hará, y miles de millones de otras personas que permanecen más felices (y más dispuestos a gastar dinero) en su propio idioma.

 Vía: Economist

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